决定了!太阳系第三大矮行星以中国古代水神“共工”命名

太阳系由八大行星和数十颗环绕它们运行的天然卫星,以及不计其数的矮行星、小行星和彗星组成,其中八大行星和冥王星的命名取自古希腊或罗马神话的神祇,鲜少有其他文化中的人物获此殊荣。不过这种情况已经发生改变,太阳系最大的未命名天体——位于柯伊伯带的矮行星2007 OR10已经确定以中国上古神话中的水神“共工”命名,这也是有史以来第一个以中文命名的太阳系主要天体。

矮行星2007 OR10位于太阳系边缘的柯伊伯带,距离地球约64亿公里,直径1535公里,大小在太阳系矮行星中位列冥王星(Pluto,直径2374公里)和阋神星(Eris,直径2326公里)之后排名第三,表面覆盖含有甲烷的水冰,呈红色。2007年,三名科学家施万布、布朗和拉比诺维茨首先发现这颗遥远的天体,此后一直用2007 OR10作为它的代号。

哈勃太空望远镜的观测显示,2007 OR10附近还有一颗卫星围绕运行,随后的研究确认这颗卫星的直径约为400千米。众所周知,柯伊伯带的大型矮行星几乎都拥有卫星,比如冥王星和其卫星卡戎,阋神星和其卫星阋卫一(迪丝诺美亚)。

根据国际天文学联合会制定的规则,太阳系天体的命名需反映其特征。为了给2007 OR10起一个恰如其分的名字,施万布、布朗和拉比诺维茨通过互联网发起名字征集活动,共获得三个候选者,分别是中国古代水神共工,欧洲冬季女神霍利和北欧神话中的维利,最终共工胜出。上周国际天文学联合会小行星中心正式确认这一名称并更新天体名录,而围绕共工星运行的小行星以“相柳”命名。

在中国古代神话中,共工又称共工氏,掌控洪水。相柳又称相繇,为共工手下大臣。根据《山海经》记载,共工与颛顼争夺帝位,最终以颛顼杀共工,大禹灭相柳而结束。共工怒触不周山也与女娲补天,后羿射日和嫦娥奔月一起成为中国家喻户晓的古代神话故事。

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